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20 de mayo de 1941 - Los alemanes invaden Creta - Historia

20 de mayo de 1941 - Los alemanes invaden Creta - Historia

La última parte de Grecia no conquistada por los alemanes fue la isla de Creta. La isla en el Mediterráneo cubre un área de 3,206 millas cuadradas y era montañosa. Los aliados habían enviado tropas para ayudar a defender la isla y creían que podía defenderse con éxito, especialmente porque los británicos controlaban el mar.

El 20 de mayo, los alemanes lanzaron un asalto sorpresa paracaidista en la isla. Esta fue la primera vez que se utilizaron paracaidistas en la guerra. El alemán sufrió grandes pérdidas en los aterrizajes iniciales tanto de paracaidistas como de planeadores de seguimiento. Para el segundo día, los alemanes avanzaban constantemente y se habían apoderado de uno de los aeródromos. Los aliados se vieron obligados a retirarse hacia el sur. Los alemanes tenían el control del aire y utilizaron su superioridad para derrotar con éxito a las fuerzas aliadas que comenzaron a retirarse pronto el 28 de mayo. Las últimas tropas fueron evacuadas el 1 de junio y las tropas restantes se rindieron.


Resistencia cretense

los Resistencia cretense (Griego: Κρητική Αντίσταση) fue un movimiento de resistencia contra las fuerzas de ocupación de la Alemania nazi y la Italia fascista por parte de los residentes de la isla griega de Creta durante la Segunda Guerra Mundial. [1] Parte de la Resistencia griega más grande, duró desde el 20 de mayo de 1941, cuando el alemán Wehrmacht invadieron la isla en la batalla de Creta, hasta la primavera de 1945 cuando se rindieron a los británicos. Por primera vez durante la Segunda Guerra Mundial, las fuerzas alemanas atacantes se enfrentaron en Creta a una resistencia sustancial de la población local. Los civiles cretenses capturaron a los paracaidistas o los atacaron con cuchillos, hachas, guadañas o incluso con las manos desnudas. Como resultado, se infligieron muchas bajas a los paracaidistas alemanes invasores durante la batalla.


Batalla de Creta: comenzó con Alemania y la invasión aerotransportada n. ° 8217: Operación Mercurio

En el otoño de 1940, Adolf Hitler estaba seguro de que Josef Stalin se estaba preparando para atacarlo. La noticia de las purgas paranoicas del dictador soviético de su alto mando militar a finales de la década de 1930 había sido una noticia tranquilizadora para el Führer alemán en Berlín. Pero cuando llegó la noticia de Hitler en 1940 de que los soviéticos estaban entrenando afanosamente a todo un nuevo cuerpo de oficiales, el Führer comenzó a preocuparse de nuevo y ordenó a sus generales que elaboraran planes para la invasión de la Unión Soviética. Sin embargo, su calendario se vio alterado por una serie de acontecimientos inesperados en el sur.

Disgustado por su propia falta de conquistas mientras las fuerzas de Hitler estaban invadiendo la mayor parte de Europa Occidental, el dictador italiano Benito Mussolini invadió Grecia el 28 de octubre de 1940. Realizada en la época equivocada del año, la ofensiva se empantanó rápidamente con las lluvias de otoño y cuando los griegos contraatacaron el 5 de noviembre, condujeron il Duce& # 8216s fuerzas de regreso a su punto de partida en la frontera albanesa.

Las fuerzas británicas luchaban junto a los griegos, y Hitler se vio obligado a intervenir para que sus enemigos no establecieran un punto de apoyo en su flanco sur. Los ejércitos alemanes irrumpieron en los Balcanes y los sometieron, salvando a Mussolini y asegurando el sur y la mayor parte. El primer ministro británico, Winston Churchill, envió unidades de la Royal Navy a la parte oriental del Mediterráneo en previsión de una invasión alemana de Creta, la mayor de las islas griegas, frente a la costa sureste del continente griego.

Era una conclusión inevitable que los alemanes apuntarían a la isla grande a continuación. La presencia de Gran Bretaña allí dio a los aliados una base invaluable para que sus flotas aéreas y marítimas amenacen los suministros y refuerzos destinados a las fuerzas del Eje en el norte de África. Los bombarderos de la Royal Air Force basados ​​en Creta también podrían llegar a los vitales campos petroleros rumanos, que alimentaron la maquinaria de guerra alemana, y Creta podría incluso proporcionar un área de preparación para una invasión aliada del sur de Europa.

Para los alemanes, el tiempo era esencial. Las operaciones en Grecia y Creta debían concluirse con éxito antes de que pudiera emprenderse la invasión de la Unión Soviética con perspectivas de una rápida victoria antes del invierno. Las fuerzas aerotransportadas de élite comandadas por el general Kurt Student fueron puestas en alerta el 1 de mayo de 1941. Tendrían sólo 20 días para prepararse para el asalto a esta isla lejana y desconocida. La Operación Mercurio, como se la llamó, se puso en marcha.

Debido a que la campaña tuvo que llevarse a cabo con mucha prisa, hubo poco tiempo para la preparación a cualquier nivel. Se necesitarían un total de 500 aviones de transporte Junkers Ju-52 / 3m para transportar a las tropas aerotransportadas a la batalla. Sin embargo, los aviones sufrieron un exceso de trabajo durante los recientes ataques a Yugoslavia y Grecia, y sus estructuras y motores necesitaban un servicio importante. El 1 de mayo, toda la flota voló hacia el norte a decenas de instalaciones de mantenimiento de aviones repartidas por Alemania, Austria y Bohemia-Moravia. Para el 15 de mayo, 493 Ju-52 reacondicionados, rehechos y reparados estaban de regreso en Grecia. El siguiente problema a tratar fue la localización de áreas de preparación apropiadas para la armada aerotransportada.

El puñado de aeródromos griegos con fugitivos pavimentados ya estaban ocupados por el VIII Cuerpo Aéreo Alemán y las unidades de bombarderos # 8217. Los transportes tendrían que arreglárselas con campos polvorientos y caminos de tierra. Cuando el coronel Rudiger von Heyking inspeccionó las pistas de aterrizaje en busca de sus 150 Ju-52, informó a sus superiores: & # 8216 ¡No son más que desiertos! Los aviones cargados se hundirán hasta los tobillos. & # 8217

La consternación de Heyking & # 8217 estaba justificada. Su aeródromo en las afueras de Topolia había sido derribado por su comandante anterior en un intento & # 8216 de hacerlo más nivelado & # 8217. El resultado fue que los despegues y aterrizajes levantaron densas nubes de polvo que se elevaron a 3,000 pies e hicieron imposible que las formaciones se despegaran. se suceden a intervalos de menos de 17 minutos. Fue un problema que atormentó a los alemanes en todo el teatro en desarrollo. Los grupos de transporte en Dadion, Megara, Corinth y Tanagra se vieron obligados a utilizar campos hechos de arena inestable y cambiante.

Los alemanes también sufrieron una grave escasez de combustible. Los tres vuelos de 493 Junkers para llevar a los paracaidistas a Creta requerirían aproximadamente 650.000 galones de gasolina. Al 17 de mayo, no había llegado combustible. El 26 de abril, la infantería británica había capturado el puente sobre el canal de Corinto, a través del cual el petrolero alemán que transportaba combustible # 8217 tenía que pasar en ruta desde Italia. Los británicos volaron el puente, que cayó al canal y lo bloqueó efectivamente. Para el 17 de mayo Kriegsmarine los buzos habían logrado despejar los escombros lo suficiente como para permitir el paso del petrolero, y al día siguiente atracó en el puerto griego de El Pireo, donde el preciado combustible se bombeó en barriles de 45 galones y se cargó en camiones para transportarlo a los aeródromos.

Debido al retraso del petrolero, la invasión se había pospuesto del 15 al 18 de mayo, y finalmente al 20 de mayo. Para la medianoche del 19 al 20 de mayo, algunos escuadrones de transporte todavía estaban esperando su combustible, y cuando finalmente llegó, el momento era tan cortos que los paracaidistas tuvieron que ayudar a descargar los tambores, hacerlos rodar hasta los aviones y luego ayudar mientras los tanques se llenaban lentamente con bombas de manivela. Para compensar el duro trabajo de la noche, los soldados recibieron anfetaminas para mantenerlos despiertos durante los largos días que tenían por delante.

El asalto aéreo comenzó al amanecer, con flotas de Ju-52 rugiendo sobre la costa de Creta, arrojando nubes de paracaidistas cansados ​​mientras más soldados llegaban en planeador. Los lanzamientos aéreos iniciales fueron realizados por una fuerza de 3.000 hombres bajo el mando del mayor general Eugen Meindl cerca de Maleme y Canea en la costa noroeste de Creta. Estos fueron seguidos en la tarde del 20 por 2.600 soldados en Heraklion y 1.500 en Rethymnon.

Las fuerzas de Student & # 8217 sufrieron bajas tan espantosas que se hicieron necesarios refuerzos masivos para evitar una derrota total. La oposición a la invasión fue mucho más dura de lo que se había anticipado. Más de 40.000 soldados, incluidos los soldados griegos evacuados del continente y las fuerzas de la Commonwealth británica bajo el mando del mayor general Bernard Freyberg, un neozelandés, lucharon ferozmente.

Las condiciones primitivas y el fuego antiaéreo asesino sobre Creta reclamaron tantos Ju-52 cruciales durante los dos primeros días del ataque que el alto mando alemán dudaba que fuera aconsejable realizar más lanzamientos desde el aire.

Aparte de las grandes pérdidas de Luftwaffe transportes, existía el problema de entregar artillería, municiones, tanques y otros equipos pesados ​​que tanto se necesitaban, todos los cuales eran demasiado pesados ​​para ser transportados por aviones. La solución fue enviar un convoy de buques pesqueros y mercantes griegos incautados que transportaban a 2.331 soldados del 100. ° Regimiento de Montaña y del 3. ° Batallón, completamente armados y equipados, en la noche del 20 de mayo. Los alemanes intentaron convencer a sus aliados italianos de que lanzaran un gran salida naval hacia el oeste para alejar a la Royal Navy del convoy, pero el almirantazgo de Mussolini expresó poco interés en una estratagema tan arriesgada. En cambio, los alemanes esperaban engañar a su enemigo con señales de radio falsas y dirigirse a Creta al amparo de la oscuridad.

El problema con ese plan era que Luftwaffe la superioridad aérea no tenía sentido por la noche, y si la Royal Navy podía localizar el tren marítimo, nada podría evitar una masacre. Efectivamente, los viejos y cargados barcos fueron frenado por los vientos contrarios y todavía estaban muy lejos de su destino al amanecer, cuando Luftwaffe El reconocimiento les advirtió de la proximidad de los buques de guerra británicos. La variada flota cambió de dirección y regresó a su punto de partida, la isla costera de Menlos.

Seis horas después, los alemanes lo intentaron de nuevo, esperando que el enemigo no esperara otro intento tan pronto. Pero al comenzar tan tarde en el día, perdieron cualquier posibilidad de llegar a Creta antes del anochecer. Elementos de la Flota Británica del Mediterráneo habían estado patrullando la costa norte de Creta en previsión de tal movimiento. Justo antes de la medianoche, tres cruceros y cuatro destructores del mando del almirante Sir Andrew Cunningham & # 8217 irrumpieron en el convoy alemán prácticamente desprotegido.

Un superviviente del ataque escribió más tarde: & # 8216 Para nosotros, los reflectores parecen dedos de la muerte. Cortados bruscamente contra la oscuridad, andan a tientas aquí y allá sobre el agua. Por un momento, tocan las puntas de nuestro mástil con una luz brillante y luego continúan su camino. ¿Somos demasiado pequeños para ser vistos? & # 8217 Aparentemente no, porque cuando el aterrorizado alemán miró hacia arriba, vio un destructor salir de la oscuridad. & # 8216La cosa está frente a nosotros, & # 8217, continuó. & # 8216 Una sombra oscura tan alta como la torre de una iglesia. Los reflectores vuelven a destellar, empapando nuestra diminuta embarcación con una luz tan brillante como el día. ¡Todos al agua! & # 8217 Cuando saltamos al agua, las primeras salvas chocan contra nosotros como una tempestad, enviando lluvias de madera y escombros sobre nuestros oídos. & # 8217

Durante 2 horas y media fue un brote de pavo. Luego, los buques de guerra se partieron y se retiraron, dejando los restos destrozados de la flotilla muertos en el agua para desplazarse hacia el norte, hacia Grecia. Cunningham estimó que habían muerto 4.000 alemanes. De hecho, poco más de 800 habían muerto y, al amanecer, las fuerzas del Eje organizaron un esfuerzo de rescate masivo. Un segundo convoy, que transportaba al 2. ° Batallón del 85. ° Regimiento de Montaña, fue avistado esa misma mañana, pero escapó de regreso al continente con una flotilla británica en sus timones.

Los acontecimientos a lo largo de toda la costa oriental pronto cambiarían el rumbo de la sangrienta batalla por Creta. Por varios días Luftwaffe Los escuadrones de combate se habían estado concentrando en los aeródromos recién capturados en las islas del mar Egeo, en las ciudades peloponesias de Argos, Micenas y Molae, y al norte en el centro de Grecia. Los británicos perdieron al destructor Juno a aviones alemanes el 21 de mayo, y el 22 de mayo las patrullas de reconocimiento señalaron la ubicación de las unidades navales británicas en toda la zona de batalla.

Cunningham era consciente de su vulnerabilidad a los ataques aéreos y, en consecuencia, se abstuvo de acercarse demasiado a las áreas de combate. sin embargo, el Luftwaffe Las unidades de bombarderos habían estado tan preocupadas por apoyar a sus paracaidistas asediados que hasta ahora prácticamente habían ignorado a la flota británica. Quizás esta falta de atención engañó al almirante haciéndole un exceso de confianza.

En la noche del 21 al 22 de mayo, Cunningham envió 14 de sus cruceros y destructores a posiciones frente a la isla y la costa norte de la isla para continuar el bloqueo. Fueron estos buques los que notaron los vuelos de reconocimiento alemanes. Poco después de la primera luz, cientos de bombarderos y cazas alemanes rugieron hacia el cielo.

Los primeros en despegar fueron los bombarderos en picado Junkers Ju-87B de Stukageschwader 2, comandado por el teniente coronel Oskar Dinort. Veinticinco millas al norte de Creta encontraron objetivos: dos cruceros y dos destructores. Gritando desde 12.000 pies, los Stukas ignoraron el fuego antiaéreo abrasador y descargaron en sus marcas. A todo vapor y con el timón, los barcos zigzaguearon desesperadamente cuando las bombas pesadas explotaron tan cerca que sus cubiertas quedaron empapadas con agua de mar por las explosiones.

Los cruceros ligeros Gloucester y Fiyi fueron levemente dañados, mientras que los destructores Galgo y Grifo salió ileso. Después de 90 minutos de ataque virtualmente infructuoso, los Stukas regresaron a sus aeródromos para rearmarse y reabastecerse de combustible mientras el cuarteto de buques británicos huía para reunirse con la flota principal a 30 millas de la costa oeste de Creta.

Al este, los británicos seguían persiguiendo a la segunda flotilla de tropas cuando fueron atacados por bombarderos en picado Junkers Ju-88 bimotores. Los aliados ya estaban aprendiendo a temer a estos aviones versátiles, que combinaban velocidad, capacidad de buceo, carga de bombas y precisión en una medida devastadora. En este ataque, sin embargo, el muro inicial de fuego antiaéreo lanzado por los objetivos aparentemente desconcertó tanto a los asaltantes alemanes que solo dos barcos, los cruceros Náyade y Carlisle, sufrieron daños moderados antes de que la flotilla se dispersara y lograra escapar hacia el oeste.

Cunningham estaba consternado por esta maniobra. Estaba convencido de que sus naves tenían más posibilidades si se acercaban a las naves de tropas y las destruían a corta distancia mientras los pilotos, que pensaba que tendrían miedo de matar a sus propios hombres, zumbaban impotentes sobre sus cabezas. Además, consideró que la destrucción de este convoy que transportaba refuerzos valía cualquier precio. Pero para cuando llegó su pedido de & # 8216 ¡Apégate! & # 8217 de Alejandría, su grupo de trabajo ya se había retirado.

En ese momento se habían reunido 19 buques de guerra británicos, liderados por los acorazados Valiente y Warspite. Podían lanzar una pantalla de fuego fulminante, pero gran parte de su munición se había gastado en la acción del día anterior. Además, el comandante del VIII Cuerpo Aéreo, el general Wolfram von Richthofen, tenía a su disposición una enorme variedad de potencia de fuego aérea. El 22 de mayo de 1941 demostraría cuán vulnerable puede ser incluso un poderoso grupo de trabajo naval cuando un oponente tiene el control total del cielo.

A las 12:30 p.m., los vuelos de Messerschmitt Me-109 y Dornier Do-17 se unieron a los Stukas que perseguían a los barcos británicos que navegaban hacia el oeste mientras se vinculaban con el resto de la flota. Warspite inmediatamente sufrió un impacto directo. Al ver su angustia, el Me-109 se abalanzó sobre ella, rociándola con fuego de ametralladora que mató a muchos marineros y dejó sin energía sus baterías de estribor de 4 y 6 pulgadas.

En este punto los aviones de los reabastecidos y rearmados Stukageschwader Llegaron 2. Al ver que la vasta armada aérea descendía sobre ellos, los británicos se volvieron y huyeron hacia el suroeste en un intento desesperado por salir de su alcance. En esencia, estaban abandonando a sus camaradas en Creta y admitiendo la derrota. Los alemanes, sin embargo, no tenían ninguna intención de permitirles escapar sin ser molestados.

Un par de horas antes, Galgo había sido enviado solo para destruir un caique lleno de soldados que habían sido avistados frente a Antikythera. El destructor solitario fue capturado y rápidamente hundido por dos bombas Stuka. Otros dos destructores, Kandahar y Kingston, fueron ordenados por el Contralmirante Edward King para regresar y recoger a los sobrevivientes mientras Gloucester y Fiyi iban a proporcionar cobertura antiaérea. El almirante no sabía que los cruceros estaban casi sin municiones, y cuando se le informó de eso y se comunicó por radio para que regresaran, ya era demasiado tarde.

Gloucester fue mortalmente herido casi instantáneamente. Ardiendo a lo largo de toda su longitud, vagó sin rumbo fijo hasta las 4 p.m., cuando fue hundida por una explosión interna. Esta vez, King apretó los dientes y dejó a la tripulación sobreviviente con lo que supuso era una muerte segura en el mar. Sin embargo, durante las siguientes 24 horas, los hidroaviones alemanes recogieron a más de 500 marineros británicos.

Mientras tanto, Fiyi y sus destructores pusieron rumbo a Alejandría. A las 5:45 p.m. fue vista por un Me-109 solitario que llevaba una bomba de 550 libras. Aunque en su límite de alcance extremo, el piloto nunca vaciló en su ataque, colocando su bomba junto al barco y doblando sus placas. La inundación resultante redujo seriamente Fiyi& # 8216s velocidad y provocó una lista severa. Además, el piloto alemán comunicó por radio el paradero de su víctima, y ​​cuando apareció un bombardero 30 minutos después, el crucero no pudo hacer mucho para defenderse. El avión arrojó tres bombas de 110 libras en la sala de calderas delantera y al anochecer Fiyi se volvió tortuga y se hundió.

También al anochecer, cinco destructores modernos llegaron de Malta y tomaron posición frente a la costa norte de Creta. Dos de ellos, Kelly y cachemir, bombardearon posiciones alemanas en Maleme e incendiaron un par de buques de tropas, pero al amanecer fueron atacados por un enjambre de 24 Stukas y rápidamente enviados al fondo. Destructor Kipling rescató a 279 supervivientes, incluidos Kelly& # 8216s capitán, Lord Louis Mountbatten. A las 7 a.m. del 23 de mayo, lo que quedaba de la Flota Británica del Mediterráneo regresó cojeando a Alejandría.

La noche anterior, Richthofen, encantado, había escrito en su diario: & # 8216Los británicos sufren un impacto tras otro, los barcos se queman y se hunden. Otros se desvían para ayudar y también son atrapados por bombas. Algunos cojean con una lista, otros con un rastro de aceite, para salir de este infierno. Unidades de vuelo que han volado todo el día, bombardeado, recargado con tiempo para nada más, al anochecer comienzan a soltar gritos triunfantes de alegría. Los resultados aún no se pueden evaluar, pero tengo la sólida sensación de un gran y decisivo éxito: seis cruceros y tres destructores están definitivamente hundidos, otros tan dañados que se hundirán en la noche. Finalmente hemos demostrado que, si el clima lo permite, una flota no puede operar dentro del alcance del Luftwaffe. & # 8217 Richthofen se apresuró a comunicarse por radio con Berlín para enviar refuerzos marítimos inmediatos a Creta. Sin embargo, el alto mando todavía estaba conmocionado por el golpe del primer convoy de tropas y no podía creer que la Royal Navy hubiera sido barrida de la arena.

Aunque el costo de los británicos fue menor de lo que Richthofen pensaba (solo dos destructores habían sido hundidos en el momento de la entrada de su diario), todavía era considerable. Otros tres buques de guerra resultaron dañados hasta el punto de la inutilidad y se perdieron más de 1.000 hombres. Aún así, el exultante Luftwaffe El general no pudo convencer a sus superiores distantes y excesivamente cautelosos de que lanzaran otra flota de barcos de transporte de tropas. La ayuda seguiría llegando con una lentitud enloquecedora a través de los escuadrones agotados de aviones de carga.

Si los escalones superiores de la Wehrmacht no estaban convencidos de su propio éxito, los británicos ciertamente no. Al retirarse a Alejandría, Cunningham desobedecía las órdenes directas de Londres de mantener el control de las rutas marítimas al norte de Creta a toda costa. El almirante arrepentido pudo ver que el control del mar había pasado de las fuerzas de la superficie al poder aéreo y que la noción de guerra en el mar de sus superiores estaba pasada de moda. Comunicó por radio a los jefes de estado mayor que sus pérdidas eran demasiado grandes para justificar el intento de evitar nuevos ataques contra Creta, y agregó que sus hombres y los barcos que navegaban estaban casi agotados.

& # 8216 Las operaciones de los últimos cuatro días han sido nada menos que una prueba de fuerza entre la Flota del Mediterráneo y la Fuerza Aérea Alemana, & # 8217 Cunningham informó el 23 de mayo. & # 8216 Me temo que, en la zona costera, Tenemos que admitir la derrota y aceptar el hecho de que las pérdidas son demasiado grandes para justificar que intentemos evitar los ataques marítimos contra Creta. Esta es una conclusión melancólica, pero hay que afrontarla. & # 8217

Sin embargo, no habría desembarcos de alemanes transportados por mar, y los maltrechos Ju-52 continuaron aterrizando resueltamente con su cargamento humano. El Regimiento 100 de Montaña, algunos de los hombres aún mojados por el crucero abortado del día anterior y # 8217, se fue fortaleciendo gradualmente con los recién llegados en avión. Los veteranos duros y bien equipados comenzaron a prevalecer en esta confusa campaña tan empañada por errores cruciales de ambos lados. Los aliados, privados de apoyo aéreo debido a la falta de portaaviones o aeródromos adecuados en el rango de la zona de combate, fueron empujados gradualmente a las áreas costeras de la isla y al extremo este de la isla, donde esperaron la evacuación de lo que quedaba de los desmoralizados británicos. flota.

El 27 de mayo, Churchill telegrafió al general Sir Archibald Wavell, comandante en jefe de las fuerzas de Oriente Medio, & # 8216La victoria en Creta es esencial en este punto de inflexión en la guerra & # 8217. El mismo día Wavell respondió con desánimo: & # 8216 debe reconocer que Creta ya no es sostenible & # 8230. & # 8217

La evacuación británica habría sido una aventura suicida si Hitler no hubiera comenzado a retirar sus unidades aéreas en preparación para la invasión de la Unión Soviética. En Heraklion, sin embargo, el destructor ImperialEl timón de & # 8216 se atascó irremediablemente, lo que obligó a los británicos a transferir su tripulación y tropas al destructor. Hotspury luego echarla a pique. Un puñado de Stukas restantes se encontraron con la fuerza de rescate el 29 de mayo, dañando cruceros. Ajax y Orión y varios destructores, hundiendo el destructor Herewardy matando a otros 800 hombres.

Aunque el Luftwaffe& # 8216s neutralización de la Royal Navy & # 8217s Mediterranean Fleet hizo posible que Alemania conquistara Creta, sería una victoria hueca, tan costosa que Hitler renunció a cualquier otra operación de paracaidistas a gran escala. No se molestó en convertir su costosa adquisición en un bastión nazi para dominar el Mediterráneo oriental y posiblemente asegurar la victoria en el norte de África. Creta demostró ser poco más que un cementerio para miles de vidas alemanas desperdiciadas & # 8212 un sacrificio El general Julius Ringel, comandante de la 5ta División de Montaña, dijo & # 8216 no habría sido demasiado grande si hubiera significado un principio, no un final & #. 8217

La Royal Navy perdió un total de nueve barcos y 2.000 marineros durante la campaña de Creta. En tierra, 1.700 soldados aliados murieron y 12.000 fueron capturados. Un total de 4.000 soldados alemanes murieron y 220 de los casi 500 aviones de transporte involucrados se perdieron. Después de la invasión de Creta, Hitler le dijo a Student que el día del paracaidista había terminado. Las fuerzas armadas alemanas nunca volverían a lanzar un asalto aéreo a gran escala. Los aliados, sin embargo, demostraron que Hitler estaba equivocado cuando utilizaron tropas aerotransportadas de manera efectiva contra él durante las operaciones del Día D tres años después.

Este artículo fue escrito por Kelly Bell y apareció originalmente en la edición de mayo de 1999 de Segunda Guerra Mundial.

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La guerra del desierto & # 8211 de mayo de 1941

25 de diciembre de 1942, Mena
Foto inédita cortesía del tío David de DJM, © 2021

Un mes aún más ajetreado que abril, hay muchas cosas en el norte de África, Creta y Abisinia. Los alemanes e italianos continuaron asediando Tobruk, los paracaidistas alemanes invadieron Creta y, sin embargo, más partes de Abisinia cayeron en manos de los aliados y Malta permaneció bajo ataque constante, demostrando ser un lugar muy útil desde el cual atacar los convoyes del Eje a Libia.

Como se supone que se trata de la Campaña del Norte de África, comencemos en Libia. El primero, los tanques alemanes atacaron Tobruk a las 7:15 am, obstaculizados por un campo de minas, cañones antitanques y luego tanques británicos. Perdieron 12 tanques frente a 4 británicos. Por la noche, el batallón australiano 2/48 contraatacó, pero sufrió numerosas bajas. 300 km al oeste, Bengasi fue atacado por la RAF que hundió un carguero y frente a Túnez 2 buques mercantes alemanes fueron hundidos por un submarino británico. El día 2 hubo tormentas de arena, pero el HMS Ladybird bombardeó Derna, aunque el destructor HMS Jersey golpeó una mina en el Gran Puerto de Malta y se hundió. El día 3, las tropas australianas contraatacaron de nuevo en Tobruk, pero esta vez los italianos los detuvieron. El día 4, al ver el ataque a Tobruk estancado, Paulus ordenó a Rommel sitiar en lugar de eliminar a Tobruk y el dragaminas HMS Fermoy fue hundido por aviones alemanes en el muelle de Malta.

El quinto, los cargueros británicos con 295 tanques para Egipto pasaron por Gibraltar. El día 6 el 8º Regimiento Panzer alemán llegó a Trípoli y dos destructores australianos llegaron a Tobruk, fueron los primeros suministros en llegar allí desde que comenzó el asedio. El día 7, los bombarderos alemanes hundieron otro dragaminas, el HMS Stoke, en Tobruk y tres destructores británicos bombardearon Bengasi hundiendo dos barcos italianos. El día 9, la inteligencia alemana interceptó un mensaje de radio que contenía información meteorológica para la frontera entre Libia y Egipto. Esta fue la primera sospecha de que probablemente habría una ofensiva. El día 10, 5 destructores británicos bombardearon Bengasi, lograron evitar daños de los bombarderos en picado y, después del anochecer, el HMS Ladybird bombardeó Gazala cerca de Tobruk.

El día 12 llegó a Alejandría el convoy británico que transportaba 295 tanques y 43 Hurricanes. 47 bombarderos en picado alemanes atacaron el puerto de Tobruk y hundieron al HMS Ladybird. El barco se hundió en 10 pies de agua y su cañón de 6 pulgadas todavía estaba por encima del agua, por lo que permaneció en servicio como una plataforma de cañón antiaéreo estacionaria. Dos torpederos italianos hundieron el submarino británico HMS Undaunted frente a Trípoli matando a toda la tripulación. El día 13, las tropas británicas comenzaron a reunirse en la frontera entre Libia y Egipto en preparación para la Operación Brevedad, algunas fueron avistadas por un avión alemán y un grupo de tanques fue atacado. La cañonera HMS Gnat bombardeó el aeródromo de Gazala tratando de interrumpir los ataques aéreos alemanes contra Tobruk. El avión del XIV Eje siguió buscando tropas británicas cerca de la frontera, pero no encontró ninguna. El día 15, los británicos avanzaron en 3 columnas y capturaron Fort Capuzzo y el paso de Halfaya. un contraataque del Batallón Panzer alemán atacó y recapturó Fort Capuzzo antes de las 3 pm.

El 16, el general de brigada Gott retiró los tanques y la infantería británicos del desierto alrededor de Sollum y Fort Capuzzo para fortalecer su control sobre el paso de Halfaya. El día 17, la Operación Brevity resultó ser muy breve, ya que los alemanes lanzaron un contraataque y el general Gott retiró todas sus fuerzas al paso de Halfaya. El destructor australiano HMAS Vampire llegó a Tobruk con tropas y artillería australianas frescas que se desplegaron en la línea del frente a las 5:30 am.

Todo se calmó un poco ahora. El día 26, los alemanes atacaron el paso de Halfaya y lo capturaron. El 27, el submarino italiano Scirè volvió a llegar al puerto de Gibraltar con 3 torpedos tripulados, pero no consiguieron dañar ningún barco. El 28, el general Wavell ordenó la Operación Battleaxe, programada para el 7 de junio. El día 30, Erich Raeder recomendó al Führer un ataque al Canal de Suez.

En Malta hubo una relajación bienvenida de la campaña aérea alemana cuando los erics se concentraron en la retirada aliada a Creta. Los generales Keitel y Jodl estaban a favor de un ataque a Malta, pero el Alto Mando y especialmente Goering querían concentrarse en Creta. Una decisión que volvería a morderlos.

En el África oriental italiana, o lo que quedaba de ella, todavía había algo de acción. El día 1, el virrey de África oriental italiana, el duque de Aosta y 7.000 soldados estaban en Amba Alagi, Abisinia, con la 5ª división india al norte y la 1ª brigada sudafricana al sur. El día 3 comenzaron los combates en Amba Alagi. El día 4, la 29ª Brigada de la 5ª División India capturó 3 colinas al norte de Amba Alagi. El día 5, el 3 / 2º batallón de Punjab fue detenido por 12 ametralladoras italianas y suspendió su ataque al anochecer. El día 8, las tropas indias atacaron Amba Alagi nuevamente tomando tres colinas más, los italianos contraatacaron y volvieron a tomar 2 de las colinas.

El día 9, las tropas indias tomaron el paso de Falagi y al día siguiente marcharon hacia el monte Gumsa, de 11.400 pies de altura y al este de Amba Alagi. Al caer la noche, los italianos del monte Gumsa se retiraron a Amba Alagi. El día 11 la 1.ª Brigada Sudafricana llegó a Amba Alagi. El día 15, las tropas sudafricanas e indias se unieron en Triangle Hill, cerca de Amba Alagi. Durante el día, el bombardeo aliado de la fortaleza italiana causó una importante fuga de petróleo en la fortaleza y la única fuente de agua potable. El día 16, el duque de Aosta pidió a los británicos que enviaran agua fresca, lo que obviamente fue rechazado. Luego pidió un alto el fuego para permitir las negociaciones de rendición. Para entonces, sus fuerzas habían sufrido 289.000 bajas en defensa de su Imperio de África Oriental.

El día 17, el duque de Aosta entregó Amba Alagi a los británicos a las 17:30 horas. El 18, el general de brigada Mosley Mayne, comandante británico de la 5ª división india, almorzó con el duque en Amba Alagi. El duque acordó no destruir armas o suministros y desmantelar o identificar minas. El 19, 4.777 tropas italianas y coloniales se rindieron en Amba Alagi y el 20 el propio Duque se rindió al cautiverio británico. Este no fue el final de la historia, todavía quedaban algunos grupos de italianos por terminar, pero efectivamente, el África Oriental Italiana ya no existía.

Orde Wingate con su Fuerza Gideon estaba persiguiendo al coronel Maraventa y finalmente lo arrinconó. Con menos de 2.000 hombres, Wingate convenció al italiano de que sus 14.000 hombres eran superados en número y finalmente se rindió, poniendo así fin a los sueños de Mussolini de un Imperio de África Oriental.

Ahora que Grecia estaba en manos alemanas y los británicos se habían retirado a Creta, todos sabemos lo que viene después, la invasión de Creta. El día 1, el general Bernard Freyberg llegó a Creta, donde planeaba basar su defensa en el aeródromo de Maleme. El día 6 recibió información de que era probable que los alemanes atacaran el día 17, pero esperaba una invasión anfibia. El día 11, los alemanes finalmente completaron la ocupación de las islas del mar Egeo. En el crucero número 14, el HMS Dido, con una escolta de 4 destructores, partió de Suda Bay rumbo a Alejandría con 7 millones de libras esterlinas de oro de propiedad griega. Es sorprendente la cantidad de oro que se movió en esta guerra.

El día 15, dos cruceros británicos completaron el movimiento del 2º Batallón del Regimiento de Leicester de Alejandría a Heraklion en Creta y la Luftwaffe atacó los astilleros de la Armada en Suda Bay. El día 16 llegan aún más refuerzos británicos a Creta y, una vez más, los alemanes bombardean varios aeródromos y los muelles de Suda Bay. El día 18, los bombarderos en picado alemanes atacaron el barco hospital británico Aba a 50 millas al sur de Creta y 700 Argyle y Sutherland Highlanders fueron transportados desde Port Said a Tymbaki en Creta. En el 19º avión alemán atacó aeródromos en Creta, la respuesta británica fue evacuar todos los aviones de Creta a Egipto.

El día 20 se produjo el asalto aéreo a las 8 am en el aeródromo de Maleme ya las 4:15 pm y 5:30 pm el segundo asalto aéreo comenzó en Rethimnon y Heraklion. Durante la segunda ola de ataques, 1.856 soldados alemanes murieron, en Suda Bay se hundió el dragaminas HMS Widnes, pero por la noche 3 destructores británicos bombardearon los aeródromos alemanes en Karpathos. El día 21, la Royal Navy hundió 11 pequeños barcos del Eje, pero los alemanes aún lograron desembarcar 650 tropas más para apoyar a sus paracaidistas en el aeródromo de Maleme, muchos de sus aviones de transporte serían dañados o destruidos antes de que pudieran despegar nuevamente. NZ General Freyberg held back his reserves because he was still convinced he would have to fight the Germans on the beaches. Out at sea 3 British ships were damaged and one sunk.

On the 22nd British warships were searching for an Axis convoy off the island of Milos, The Germans found them and their aircraft damaged 4 ships and sank 4 more. At 3:30am Australian and NZ troops attacked the Germans at Maleme but were beaten back. During the day the Germans flew in another Battalion of troops on Ju-52s . On the 23rd more German reinforcements arrived at Maleme but an attempt to land on the beaches was repulsed. Another British destroyer was sunk by Stukas and 5 motor torpedo boats were sunk in Suda Bay, by the end of the day the Germans controlled the western end of the island. On the 24th the Greek King George II left Crete for Cairo and Allied troops began falling back while 200 commandos were landed at Suda Bay.

German Stukas were now based at Maleme and attacked Allied lines at 4pm in preparation for a ground assault and General Kurt Student, head of the German paratroops, arrived at Maleme airfield. On the 26th Allied troops at Canea were surrounded and 3 Royal Navy ships arrived in Suda bay with 750 commandos under Colonel Laycock. These ships evacuated personnel from the naval base when they returned to Egypt. On the 27th the Germans took Canea giving them control of Suda Bay. On the 28th the evacuation of British and Commonwealth troops from Crete began. The action so far had been in the north of the island, the evacuation was running from Sphakia on the south coast. Colonel Laycock was controlling the rearguard action to delay the Germans. 3 cruisers and 6 destroyers left Alexandria to help with the evacuation. One cruiser was damaged by German aircraft and had to return to Alexandria. On the 29th and 30th about 10,000 troops were evacuated from Crete but were under German attack and two ships were lost.

On the 31st the evacuation was complete including the senior officers who were flown out. In what was not the first order of its kind, General Student authorised his troops to take reprisals against the civilian population of Crete, including women and boys, for involvement in fighting, committing sabotage and mutilating or killing wounded soldiers. Reprisals could be shooting, fines, burning villages or extermination of the male population. Several senior officers stormed out the conference where this was announced but more than enough were quite prepared to take part in executions. I know almost any nation could find people prepared to do this but the Germans always seem to find more than enough. General Student survived until 1978 having served a relatively short time in prison after the war. He should have danced the Tyburn Jig.

The one lasting result of the German invasion of Crete was a rule of thumb for invading islands. It cannot be done until you have air superiority. Even Adolf was horrified at the 3,774 killed and missing rate of the German troops plus 2,120 wounded and they were not used in airborne assaults for the rest of the war. The plans to invade Malta now included the requirement for air superiority before any troops could be landed this is something the Luftwaffe nearly but did not quite achieve and saved Malta being overrun.

At the end of April Dudley Clarke had set off for Istanbul for some skulduggery. In the middle of May he returned via Vichy French Syria where Luftwaffe airplanes had begun landing on their way to support the rebellion in Iraq. The RAF bombed the airbases in Syria. Clarke then put about a story that the Allies were not going to invade Syria because of disagreements with the Free French. The rumour was that General de Gaulle had stormed off in a huff (well within possibilities). Anyway, the invasion did begin and was over by Bastille Day.

And in other news …. on the 2nd a German plan to remove large quantities of food from Eastern Europe to feed Germany would likely result in millions of deaths but they did it anyway (they call it Lidl/Aldi these days but without the deaths so we are told), on the 3rd a bomb hit a shelter in North Shields at Wilkinson’s Lemonade factory killing 107 poor souls, more than half of the people in it, on the 5th a shipment of US flour arrived in Vichy France, on the 6th Henry Stimson, US Secretary for War, said the US must use its Navy to ensure the triumph of democracy, on the 10th Rudolf Hess landed in Scotland in a wild attempt to secure peace, the next day Adolf gathered top Nazis together to discuss Hess’s flight and work out how to spin the story, on the 12th despite Stalin’s refusal to believe the Germans were about to attack, General Zhukov moved 4 armies closer to the border, on the 15th the RAF formed 121 Squadron, aka the 2nd Eagle Squadron, it was made up of American volunteers, on the 15th Dr Sigmund Rascher asked Himmler for concentration camp prisoners to be made available for altitude testing (another bloody Mengele or Hancock), on the 16th German bombers performed what would be their last major raid against London (they were off to the eastern front), on the 17th Pilot Officer Mike Kolendorski became the first member of 121 Squadron to be killed, on the 18th Italy annexed Dalmatia to be within its borders, on the 21st the Vichy government confiscated all property owned by Free French troops, on the 24th HMS Hood and Princes of Wales engaged the Bismarck, HMS Hood was lost, on the 25th Bismark sailed for Saint Nazaire, on the 26th Bismark was hunted down and on the 27th she was finally sunk, on the 29th 13 British and Polish PoWs attempted an unsuccessful escape from Colditz, on the 30th Richard Sorge, one of Stalin’s top spies, reported from Japan that the Germans were planning to invade but still Uncle Joe refused to believe it and finally on the 31st British Lieutenant Anthony Allan tried to get help from the US Consulate in Vienna having escaped from Colditz earlier in the month but they refused to help him, he gave up and turned himself in to the local police and was sent back to Colditz.

Although the US did not join the war until December after the attack on Pearl Harbour, it was both getting more involved and taking steps to position itself ready to fight when the time came. The Germans were not attacking US ships but the US started attacking German submarines and there were various troop movements that placed US forces in more strategic locations. The US joining the war was not a spur of the moment event whatever their official position.


Paratroops boarding a Junkers 52

German mountain troops of the 5th Gebirgs-Division boarding a Junkers 52 at a Greek airfield, before flying to Crete, 20 May 1941. On that morning 3000 German paratroops landed at Maleme, Rethymno, Chania and Heraklion.

The German plan hinged on quickly capturing the airfields of Maleme, Rethymno and Heraklion so that reinforcements could be flown in by air. But Freyberg misinterpreted his intelligence and placed too much emphasis on a seaborne invasion, which in reality was only a minor part of the German scheme. He deployed most of his troops to meet this threat and crucially left the largest and most important airfield at Maleme exposed on its western side.

Operation 'Merkur' (Mercury) began on the morning of 20 May, when German glider and parachute troops were dropped around Maleme and Chania in the west. Some landed among Allied defensive positions and suffered heavy casualties in hand-to-hand fighting. Others were shot in their harnesses before they even reached the ground. Later that day a second wave of parachutists descended around Rethymno and Heraklion. They too suffered heavy losses and many German transport aircraft were shot down.


Invasion of Crete - WW2 Timeline (May 20th - June 1st, 1941)

With most of Western and Eastern Europe until Axis control, the German/Italian war machine once again jumped into action - literally - as a combined force of German and Italian paratroopers took part in landings on the strategically important island of Crete. Allied air defenses proved deadly at first where some 50% of Axis transports were destroyed while still in the air though any presumed Allied victory was short-lived as the enemy force quickly engaged strategic points. The Germans committed 14,000 paratroopers and were further backed by 15,000 mountain troops as well as air support through bombers, dive bombers, and fighters. For their part, the Italians used 2,700 men. All this was against an Allied force made up of 15,000 British, 11,451 Greek, 7,100 Australian, and 6,700 New Zealanders in defense of the island. The invasion began on May 20th, 1941.

The valiant Allied troops battled it out with modest success until eventually being forced on the run. By the end of May, the Allies were forced to evacuate and relinquish control of the island to the invaders. Additionally, several important Royal Navy ships were also lost in the fighting. The war dead included 4,123 Allied personnel with 2,750 wounded and 17,090 captured. The enemy lost 370 aircraft in the fighting - which ended on June 1st, 1941 - just eleven days after the initial assault wave.

The Invasion of Crete marked the first large scale use of paratroopers in an attempt to overtake an enemy-held territory. German airborne troops made up most of the ground fighting force which forced the Allies to take a closer look into developing their own respective airborne elements. The battle also marked the first useful application of intelligence garnered from German Enigma code machines. Despite the success of the German airborne force, the losses were such that Adolf Hitler limited their large-scale use in operations going forward.


There are a total of (25) Invasion of Crete - WW2 Timeline (May 20th - June 1st, 1941) events in the Second World War timeline database. Entries are listed below by date-of-occurrence ascending (first-to-last). Other leading and trailing events may also be included for perspective.

Fuhrer Directive No.28 is issued by Adolf Hitler, calling for the invasion of the island of Crete through Operation Mercury led by General Kurt Student.

Allied codebreakers intercept word of the impending German invasion of Crete.

Wednesday, April 30th, 1941

Allied forces based on Crete receive a new leader in the form of Major-General Bernard Freyberg.

In advance of the Crete invasion, RAF fighters are relocated to Egypt for safe-keeping.

Allied codebreakers intercept word that Operation Mercury will commence the very next day. The Allies begin preparations.

Allied flak teams destroy as many as 50% of the invading German transport planes in the first few hours of the operation.

Operation Mercury is officially launched.

At approximately 7:00 AM, the first German airborne troops land at locations near Maleme and Khania.

At least 500 Junkers Ju 52 transport aircraft are utilized in the first wave of airdrops over Crete.

Between 1:30 and 2:00 PM, the second wave of German airborne troops take off from Greece towards drop zones in Crete.

In-air losses for the second wave of German paratroopers is nearly equal to the first thanks to the stellar Allied flak defenses on Crete.

At about 2:00 PM, the second wave of German paratroops land around Heraklion and Rethymnon.

The first day of the German invasion of Crete sees little progress as many strategic positions are not under German control yet.

A German offensive against Heraklion is pushed away by at least 8,000 dug-in Allied soldiers.

German Army troops making their way to Crete via the sea are intercepted and pummeled by elements of the Royal Navy. Just 60 of these German soldiers live to see another day.

The HMS Greyhound, a British destroyer, is downed by German bombers.

New Zealand troops are repelled from an attempt to retake the airfield at Maleme from the Germans.

German dive bombers destroy the HMS Kelly and HMS Kashmir, two Royal Navy destroyers.

German dive bombers destroy the HMS Gloucester and the HMS Fiji, two Royal Navy cruisers.

The German Army takes Heraklion and her all-important airfield.

Allied forces retreat to defensive positions at Galatas.

The brave defense of Rethymnon by Australian soldiers finally falters under intense pressure from the German Army.

By this date, Crete is firmly entrenched under German rule.

Heraklion in the north and Sphakia in the south of Crete will serve as major evacuation junctions for the Allies.

The evacuation order is given by Major-General Freyberg for the gradual withdrawel of Allied troops from the island of Crete.


The history of the Battle of Crete – A quick overview

Early in the morning bombers are hitting the island hard for hours! And then silence… Suddenly the sky is full of multi-color parachutes. Soldiers looked like puppets! The people of Crete and its defenders could not believe that this is true! It was 20th of May 1941. This was the start of what is known as the Battle for Crete. For 12 dramatic days New Zealanders, British, Australian and Greek troops, assisted by Cretan civilians, tried to repel a huge airborne assault by the Germans. They almost succeeded…

The Battle of Crete was fought during the World War II on the Greek island of Crete. It began in the morning of May 20th 1941, when Nazi Germany activated the airborne invasion of Crete. Greek forces and other Allied forces, along with the people of Crete, defended the island. After one day of fighting, the Germans had suffered appalling casualties and the Allied troops were confident that they would defeat the invasion. The next day, through communication failures, Allied tactical hesitation and German offensive operations, Maleme Airfield in western Crete fell, enabling the Germans to land reinforcements and overwhelm the defensive positions on the north-west of the island. After a few more days of fighting, Allied forces withdrew to the south coast. Over half were evacuated by the British Royal Navy and the remainder surrendered or joined the Cretan resistance. The defense of Crete evolved into a costly naval engagement, the Royal Navy’s eastern Mediterranean strength had been reduced to only two battleships and three cruisers.

The Battle of Crete was the first occasion where Fallschirmjäger (German paratroops) were used en masse, the first mainly airborne invasion in military history, the first time the Allies made significant use of intelligence from decrypted German messages from the Enigma machine, and the first time German troops encountered mass resistance from a civilian population. Due to the number of casualties and the belief that airborne forces no longer had the advantage of surprise, Adolf Hitler became reluctant to authorize further large airborne operations, preferring instead to employ paratroopers as ground troops. In contrast, the Allies were impressed by the potential of paratroopers and started to form airborne-assault and airfield-defense regiments.

[…] Turning to Student, the Fuhrer said quietly: “Of course, General you know that after Crete we shall never do another Airborne operation. The parachute arm is one that relies entirely on surprise. That surprise factor has now exhausted itself…the day of the Paratroops is over”.

Adolf Hitler, Wolfschanze July 1941…

Crete, May 1941. A second wave of paratroopers lands on the already occupied airfield of Maleme.

Crete became a German target following their rapid occupation of the Greek mainland in April 1941. After the Italian failure in the Albanian front, German forces had surged into the Balkans, quickly defeating Yugoslavia and outflanking Greek border defenses. The 80% of the Greek army was still in Albania defending the recent occupied cities and enjoying the victorious battles against the Italians during the operation “Primavera” in the end of March 1941. In the beginning of April Greece had to to face a triple invasion of the German, Bulgarian and Italian armies. The allied expeditionary forces and the Greek army could not defend the north borders any more and they withdrew south. During the last week of April more than 50,000 Allied troops were evacuated from the mainland. By the end of April Greece was under Axis occupation.

May 1941. German mountain troops advance to Crete.

Attention now turned to Crete. The German High Command debated whether to seize the island or focus efforts on the planned invasion of the Soviet Union. Capturing Crete would have its advantages. It would both give the Germans a good base in the eastern Mediterranean and prevent the British using it to mount operations in the Balkans. A seaborne invasion ran the risk of disruption by British naval forces, but the Germans could also call on highly trained airborne forces. After being assured that it would not seriously disrupt his plans in Eastern Europe, Adolf Hitler reluctantly agreed to the invasion of Crete – Operation Merkur (Mercury).

Most of the Allied troops evacuated from Greece were sent to Crete. By the end of April there were more than 44,000 British, Commonwealth and Greek soldiers on the island.

18,300 British Troops, 11,500 Greeks, 6.500 Australians and 7,700 New Zealanders

Crete,April 1941.Australian and New Zealand troops disembark at Souda bay after their evacuation from mainland Greece.

Allied troops arrive in Crete after the evacuation of mainly Greece, 1941 April.

On 30 April command of “Creforce” – the designation for the Allied troops on the island – was entrusted to Major-General Bernard Freyberg, who led the 2nd New Zealand Expeditionary Force (2NZEF). He faced a daunting task. During the withdrawal from Greece the British had been forced to abandon their heavy equipment and transport. Most soldiers arrived on Crete with little more than their personal weapons. Ammunition and stores were in short supply, and a lack of tools saw troops digging defensive positions with steel helmets. Heavy weapons – tanks and artillery – were few and far between. Air support was also scarce as the Royal Air Force (RAF) was preoccupied elsewhere in the Mediterranean.

Crete,1941. Greek and NZ soldiers together.

Geography also made the job of defending Crete tough. The key points on the island were the airfields at Maleme, Rethimnon and Heraklion, and the port at Souda Bay. All were located on the northern coast and faced German-occupied Greece – at its nearest point little more than 100 km away. The loss of any of these positions would make the defense of the island virtually impossible, given the Germans’ ability to quickly deliver men and supplies from bases on the mainland. Yet the British were unwilling to destroy them – the port at Suda Bay was essential to the supply of Creforce, and it was still hoped that the RAF could operate from the island in the future.

Crete 1941.Greek and British soldiers man an anti-aircraft gun, (Bofor type)

Despite these problems, the British had one major advantage – they were fully aware of German plans for an invasion of Crete. This information was derived from deciphered German codes, dubbed ULTRA intelligence by the Allies. The only details that the British were not aware of were the invasion date and the comparative strengths of German sea and airborne forces. Armed with this knowledge, British Prime Minister Winston Churchill was convinced that the defenders of Crete stood a good chance of repelling the invasion and achieving a morale-boosting victory over the Germans.

The British expected the Germans to launch their attack on the island in mid-May 1941. The Germans planned to begin the invasion on the 15th, but supply problems in Greece delayed the assault by a week. Informed by ULTRA sources of these changes, Freyberg was confident that he had done all that was possible to meet it with the limited resources and time available.

The invasion began on the morning of 20 May. Shortly after 8 a.m., the men of “Creforce” saw gliders in the sky overhead, quickly followed by the rumbling of an approaching air armada. Hundreds of planes lumbered through the sky, dropping German paratroops into the area around Maleme and the township of Chania. Later in the day, paratroops dropped into the area around the airfields at Rethimnon and Heraklion.

During the battle of Crete Germans used 22,750 soldiers, 1370 airplanes, 70 gliders and 70 ships

German casualties mounted quickly. Many paratroops died before they could reach the ground, others were mown down after landing as they struggled to release themselves from their parachutes. Despite heavy losses, enough troops landed safely to secure tenuous footholds west of Maleme (an area mistakenly left unguarded by Freyberg) and in the Prison Valley, south-west of Chania.

By the end of the day German forces around Maleme, Rethimnon and Heraklion had failed to secure any of their objectives. Their commanders in Athens feared the operation was a failure and the prospect of a humiliating defeat loomed. It was decided to throw all available resources into an attack on Maleme the next day. Securing the airfield was the key to the success of the invasion, without it, reinforcements could not be sent in.

The decision to concentrate on Maleme paid off for the Germans. On the morning of 21 May it became clear that the New Zealand infantry battalions defending the airfield and the key high ground overlooking it had withdrawn. This crucial mistake effectively sealed the fate of “Creforce”. Although the airfield was still under artillery fire, the Germans wasted no time flying in reinforcements which tipped the balance of the battle in their favor.

May 27,1941. Germans enter Chania.

Fresh troop reinforcements and the dominance of the Luftwaffe (German air force) above Crete left the defenders facing impossible odds. After six days of hard fighting Freyberg received the order to evacuate his weary forces. Parts of “Creforce” pulled back to Sfakia on the south coast, and from here about 10,500 troops left the island over four nights. A separate evacuation at Heraklion rescued a further 6000 soldiers, although a number of these men were killed by air attacks on their ships during the return journey to Egypt.

British Troops Evacuating Crete (27/5 – 31/5/1941)

The soldiers left behind – around 6500 – formally surrendered to the Germans on 1 June. The majority would spend the rest of the war in prisoner of war camps – initially in Italy and later in Germany and Poland. Others took to the hills, some later escaping to Egypt by submarine or fishing boat. With the help of Cretan civilians, a handful of men eluded capture on the island for years and took part in resistance fighting.


Why Germany Was Forced Into Invading Greece, Crete, North Africa & Yugoslavia: It Was Not For Territorial Expansion

Operation Merkur (Mercury) – The airborne invasion of Crete May, 1941. Many German paratroopers died before they could reach the ground others, their equipment tangled in trees, were mown down as they struggled to release themselves. In one German battalion alone, about two-thirds of the men along with its officers were dead before the day was over. Source.
Why Germany Invaded Greece, Crete, North Africa and Yugoslavia

Keeping the lid on simmering tensions in the Balkans was a high priority for Germany during the war. Hitler told Italian Foreign Minister Ciano on July 20, 1940, that he attached “the greatest importance to the maintenance of peace in the Danube and Balkan regions.” The Germans were eager to prevent disturbance in the region, both to prevent further Soviet encroachment and to retain German access to oil from Romania. Impulsive Italian action against Yugoslavia could lead to Soviet intervention, and Italian action against Greece could let in the British through the back door.[1]

In August 1940, German Foreign Minister Joachim von Ribbentrop twice repeated to Italian Ambassador Dino Alfieri that Hitler wanted to keep peace in the Balkans. Despite these and other German warnings, Mussolini decided to attack Greece from occupied Albania on October 28, 1940. The Greek army was deemed to be weak, and Mussolini had expected a swift victory. Instead, the Greek forces fought valiantly, helped by good organization, knowledge of difficult terrain, and the superior motivation of troops protecting their homeland. The Italian campaign rapidly proved to be a fiasco, and what was supposed to have been an easy victory turned into a humiliation for Mussolini’s regime.[2]

Mussolini reviews 5th Alpine Mobile Black Brigade “E. Quagliata“, Brescia, 1945. Source.

Within little over a week the Italians were forced to halt their offensive in Greece, and a week later the Italians were being pushed back over the Albanian border by a Greek counterattack. The Italian front finally stabilized about 30 miles within Albania. To make matters worse, the Italian fleet anchored at Taranto in southern Italy was severely damaged by a British torpedo attack in November 1940. Half of the Italian warships were put out of action, and Italian dreams of empire sank along with the ships. The balance of naval power in the Mediterranean was decisively altered with this highly successful attack.[3]

The military situation in Greece could only be remedied with German help. This was a situation that both Mussolini and Hitler had hoped to avoid. Hitler had wanted the Balkans to remain quiet, but he could not ignore the threat now posed by intensified British military involvement in Greece. Hitler eventually decided in March 1941 that a major military operation would be necessary to evict the British from the whole of the Greek mainland. The German invasion of Greece to bail out Mussolini’s ill-fated invasion resulted in Greece’s surrender on April 23, 1941.[4]

Hitler in his last testament in 1945 states his displeasure with Italy’s attack on Greece:

But for the difficulties created for us by the Italians and their idiotic campaign in Greece, I should have attacked Russia a few weeks earlier.”[5]

Hitler had unquestionably wanted Greece and the other Balkan countries to stay neutral during the war.

The remaining Greek, British and other Allied forces as well as the Greek government and King retreated to Crete. German airborne forces landed in Crete on May 20, 1941, and quickly seized control of the main airfields. A chaotic evacuation of British forces began on May 28, 1941, but more than 11,000 British troops were captured and nearly 3,000 British soldiers and sailors killed. The whole operation was a disaster for Great Britain. Churchill and his advisors conceded it had been a mistake to send troops to Greece in the first place.[6]

Weary German paratroops of ll Sturm Regiment, Crete – Skartsilakis Dimitris Collection. Source.

Italian military incompetence was also the reason Hitler had to send troops to North Africa. Italy’s attempt to invade British-held Egypt from the Italian colony of Libya in December 1940 had been repulsed by a well-trained Anglo-Indian force of 35,000 men. Britain took 130,000 Italian prisoners and captured 380 tanks in this conflict. In April 1941, a force of 92,000 Italian and 250,000 Abyssinian soldiers was defeated at the Ethiopian capital of Addis Ababa by 40,000 British-led African troops. The Allies took control of Addis Ababa and the whole northeast part of Africa after this conflict.

Gen. Erwin Rommel arrived in Africa on February 12, 1941, with the assignment to rescue the situation in North Africa. Appointed to head the newly formed African Corps, Rommel was told to prevent any further Italian collapse in Libya. Building on his previous experience of combined air and armored warfare, Rommel’s troops took the key Libyan seaport of Tobruk in June 1942 and forced the British back deep into Egypt. Rommel was within striking distance of the Suez Canal, threatening a major British supply route with the potential to gain access to the vast oilfields of the Middle East.[7]

Gen. Rommel, June 1942.

Difficulties in supplying his troops by either land or sea eventually weakened Rommel’s position in North Africa. The British stood their ground at El Alamein, and the Allies recaptured Tobruk in November 1942. Rommel returned to Germany on sick leave in March 1943. Defeat in North Africa was complete when 250,000 Axis troops, half of them German, surrendered to the Allies in May 1943.[8] The German invasion of North Africa had been designed to shore up Italian forces and later to possibly disrupt British oil supplies and gain access to Middle East oil. Germany’s participation in North Africa was not about German territorial expansion.

The German invasion of Yugoslavia was in response to an unexpected military takeover of that country. On the night of March 26-27, 1941, a group of Serb officers executed a coup and established military control of the Yugoslav government. Hitler stated in regard to the Yugoslavia coup:

Although Britain played a major role in that coup, Soviet Russia played the main role. What I had refused to Mr. Molotov during his visit to Berlin, Stalin believed he could obtain indirectly against our will by revolutionary activity. Without regard for the treaties they had signed, the Bolshevik rulers expanded their ambitions. The [Soviet] treaty of friendship with the new revolutionary regime [in Belgrade] showed very quickly just how threatening the danger had become.”[9]

The coup in Yugoslavia divided an already politically unstable country and provoked the Germans to denounce the illegitimate new government. Germany attacked Yugoslavia on April 6, 1941, and quickly defeated the Yugoslav military in 12 days. The defeat of Yugoslavia was made easier because Yugoslavia was not a nationally unified country, and large portions of its population did not support the new government. The Yugoslav army’s feeble resistance resulted in only 151 German fatalities during the brief campaign.[10]

Leer Germany’s War

[1] Kershaw, Ian, Fateful Choices: Ten Decisions That Changed the World, 1940-1941, New York: The Penguin Press, 2007, pp. 165-166.

[5] Fraser, L. Craig, The Testament of Adolf Hitler: The Hitler-Bormann Documents, p. 39.

[6] Evans, Richard J., The Third Reich at War, 1939-1945, London: Penguin Books, 2008, p. 155.

[9] Weber, Mark, “The Reichstag Speech of 11 December 1941: Hitler’s Declaration of War Against the United States,” The Journal of Historical Review, Vol. 8, No. 4, Winter 1988-1989, pp. 394-395.

[10] Keegan, John, La segunda Guerra Mundial, New York: Viking Penguin, 1990, pp. 151, 155-156.


Battle of Crete: May 1941


The seizure of Crete (Operation Mercury), May 1941.
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The fall of Greece resulted in a flow of refugees to the Greek island of Crete, strategically located in the center of the Eastern Mediterranean and within air strike distance of the Ploesti oil fields in Rumania. The refugees included the remaining British Commonwealth forces (including two New Zealand Brigades) who had tried to help the Greeks stop the German invasion. On 20 May 1941 the Germans launched Operation Mercury (Merkur in German), the first airborne invasion in history, attacking Crete. Over 13,000 paratroopers and glider-borne soldiers were augmented by another 9,000 mountain troops brought in by Junkers Ju-52 transports.

The assault began early in the morning of the 20th, with bombardments, strafing and landings directed against Crete's airports and coast defenses, particularly in the northwestern areas including Maleme, Hania, and Souda Bay. British ground forces battled the Germans for control of the airstrips and were initially able to destroy many of the attackers and hold the line even though the Luftwaffe had control of the airspace. British Admiral Sir Andrew Cunningham attempted to run a naval and air defense from his headquarters in Alexandria, Egypt.

On the second day, 21 May, ships carrying a wave of about 2,300 German reinforcements were sunk by British destroyers. The British continued to block the sea approaches for a few days, at great cost in ships, planes and men, but the Germans managed to seize the airfield at Maleme in northwestern Crete, driving British defenders off the strategic Hill 107, and began to reinforce heavily by air transport.

On May 25th, King George of Greece abandoned Crete, relocating to Cairo in a narrow escape from the German forces. By 27 May, Cunningham and staff made the decision to evacuate British troops on Crete by sea. Blacked out destroyers made daring midnight trips to southern Crete ports on 28-30 May rescuing about 16,000 of the 50,000 men who had reached Crete from Greece. However, many of the ships and their escort vessels were detected and engaged by German and Italian ships or the Luftwaffe. The British Mediterranean fleet suffered serious losses from the attempted defense of Crete and the evacuation runs, losing three cruisers, and six destroyers and sustaining heavy damage to other battleships, cruisers, and destroyers. Over 2,000 sailors were lost.

On 1 June 1941 Crete surrendered to the Germans. British Commonwealth soldiers remaining on the island evaded capture for a period of time, helped by courageous Cretan civilians. Eventually German troops had control, although partisans never gave up resistance, lasting until the end of the war.

Casualties were shocking on both sides of the Battle of Crete and the German airborne division in particular was decimated. As a result, Germany did not continue their interest in airborne assaults.


Historia

Buildup

The buildup to the battle began on April 25th 1941, when Adolf Hitler - ignoring opposition from senior personnel Ώ] - issued orders for an airborne invasion of Crete. ΐ] The island was strategically important to both sides, due to its location 335 miles from Alexandria and 450 miles from the Suez canal. Α] As a prelude to the invasion, the island came under heavy German air attack on May 15th, which prompted the removal by Great Britain of their aircraft from Crete on May 19th, without rendering the airfields inoperable. & # 914 & # 93

La batalla

At dawn on May 20th, 1941, a German force consisting of 22,750 paratroopers and glider-borne units landed on Crete's northwestern coast - the first time an entire invasion force was moved by air. Defending the island were 28,000 British troops, augmented by two Greek divisions totaling 14,500 men. During the first day of fighting, the Germans suffered heavy casualties, Α] with the DFS 230 troop gliders overshooting their assigned landing areas, coming down on Hill 107 next to positions held by the 5th NZ Brigade, who quickly neutralised the attackers. In addition, 400 of the 600 paratroops of III/FJStR were also lost, while heavy casualties were also inflicted against the attackers at Rethimnon and Heraklion. Ώ] However, some of the pressure on the Germans was relieved by a second wave (including supporting Italian fighters and bombers) landing around Heraklion and Retino in the east.

On 21 May, the Germans captured the airfield at Maleme, fighting off a British counter-attack. Α] That day, supporting Italian CANT Z.1007 Alcione (Kingfisher) bombers direct hits on the British destroyer, HMS Juno, which exploded and sank southeast of the Aegean island, allowing German naval reinforcements forces to conduct their landngs unopposed.

On 22 May, four British warships in action around Crete were put out of action - the cruisers Gloucester y Fiyi were sunk, and the battleships Warspite y Valiente were damaged. The next day, the Royal Navy retaliated with a bombardment of Maleme.

During the night of 24/25 May, alerted by British ULTRA of a planned landing at Sitia in the east by Italian reinforcements from the Dodecanese, HMS Ajax, HMS Travesura, HMS Kimberley y HMS Hotspur patrolled Kaso Strait, but sighted nothing.

On 25 May, British naval forces in the area were further depleted when the carrier Formidable was damaged by Stuka dive bombers. & # 915 & # 93

On 26 May, with the German attack around Galatas stalled and the Fallschirmjäger units suffering heavy losses, Reich Marshal Hermann Göring requested Mussolini to commit air force, naval and army units to Crete and thus take some of the pressure off the German invaders. Mussolini immediately agreed, and two days later a reinforced Italian regiment from the Regina Division, with supporting units, landed near Sitia in the eastern part of the island. By the end of the month, Italian reinforcements reached Ierapetra on the south coast, linking up with a German detachment.

On 27 May, the Italian Army Regina brigade (protected by the Regia Marina destroyer Crispi and the Spica-class destroyer-escorts Lira, Lince y Libra), lands behind British lines at Sitia Bay, slipping past HMS Ajax, HMS Travesura, HMS Kimberley y HMS Hotspur, forcing the British 14th Infantry Brigade to issue orders to abandon Herakleion. 

That day, New Zealand Major General Bernard Freyberg was given permission to evacuate all British Commonwealth troops from Crete, a decision complicated by the surprise landing of the Italian amphibious force on the east of the island. & # 916 & # 93

Despite the defeat on land, the Royal Navy was able to evacuate approximately 14,800 men and return them to Egypt. Subjected to severe losses and constant harassment by the Lutfwaffe and Regia Aeronautica, the British performed the evacuation during four nights.

On 28 May, Italian SM.84 bombers crippled the British destroyer HMS Imperial (later scuttled) and damaged the cruiser HMS Ajax.

On 29 May, Luftwaffe attacks badly damaged the cruisers HMS Travesura y HMS Orion and crippled HMS Hereward, that was scuttled when Italian fast attack-craft approached to deliver the golpe de gracia with torpedoes.


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