Khe Sanh

La batalla peleada en Khe Sanh y sus alrededores ha entrado en la historia militar de los Estados Unidos. La base de Khe Sanh estaba al suroeste de los 17th Paralelo y varias millas al noreste de Danang y Hué. La batalla en Khe Sanh fue la más sangrienta de la guerra de Vietnam e inicialmente se temía que pudiera degenerar en un estadounidense Dien Bien Phu. Sin embargo, la importancia de la batalla y el éxito de los marines estadounidenses se demostró cuando en mayo de 1968, el presidente Johnson otorgó el 26th Regimiento de la Marina de la Unidad Presidencial Cita por su valentía en Khe Sanh.

Khe Sanh ha sido una base de guarnición estadounidense en Vietnam del Sur desde 1962. Su importancia fue el resultado de su posición. Las fuerzas estadounidenses con base en Khe Sanh estaban muy bien ubicadas para patrullar el cercano sendero de Ho Chi Minh. La base también actuó como la base del extremo occidental de la zona desmilitarizada que separaba el norte y el sur de Vietnam. Para 1968, había 6,000 infantes de marina en Khe Sanh. La base era un objetivo obvio para los norvietnamitas. Si pudieran derrotar la base, tendrían un control casi sin obstáculos de la sección noroeste de Vietnam del Sur, lo que les permitiría explotar al máximo el rastro de Ho Chi Minh. Por esta razón, el general Giap le dio mucha importancia a la captura de Khe Sanh, hasta el punto de rodear la base con 20,000 hombres.

La batalla alrededor de Khe Sanh se libró como parte de la Ofensiva del Tet, aunque a los efectos de la Historia ha adquirido una dimensión propia. El asedio de la base comenzó el 21 de enero.S t 1968 como parte de la ofensiva del Tet. El general Giap esperaba que los estadounidenses le dieran tanta importancia a la base, que la defenderían a toda costa. Esto, esperaba Giap, incluiría traer otras reservas estadounidenses de otras partes de Vietnam del Sur para que estos lugares estuvieran menos defendidos.

Es casi seguro que el líder del ejército norvietnamita, el general Giap, creía que podría organizar otra versión de su histórica victoria contra los franceses en Dien Bien Phu con un asalto convencional a las fuerzas estadounidenses en Khe Sanh. En este caso, a pesar de sus muchos éxitos, Giap estaba equivocado.

En Dien Bien Phu, los norvietnamitas tenían la ventaja de controlar el terreno elevado alrededor de las fortificaciones francesas. No tenían esta ventaja táctica en Khe Sanh. Los estadounidenses también tenían una supremacía aérea casi total: esta fue una de las principales razones por las que la base no cayó al NVA. Los aviones de la Fuerza Aérea de los EE. UU. Pudieron mantener el NVA inmovilizado utilizando bombardeos puntuales con napalm o bombardeos generales en áreas mucho más grandes con bombarderos B52. En total, se arrojaron 80,000 toneladas de bombas de todas las descripciones sobre las fuerzas NVA alrededor de Khe Sanh. La confianza estadounidense en su supremacía aérea fue tal que el 27 de marzoth 1968, un oficial superior de la Marina con sede en Danang declaró que no había planes para retirar a los marines en Khe Sanh, a pesar del asedio que se acercaba a su tercer mes.

Las tropas de tierra estadounidenses también tenían una gran potencia de fuego y esto significaba que el NVA solo podía usar tácticas disruptivas en lugar de realizar un ataque convencional. Sin embargo, la principal ventaja que tenía Giap era que sus fuerzas rodeaban a Khe Sanh. Incluso si el NVA estuviera expuesto a aviones de combate / bombarderos estadounidenses, aún podrían volver a atacar a Khe Sanh en unidades guerrilleras más pequeñas. Las unidades NVA frecuentemente llegaban a los límites exteriores de la base, incluso si no podían penetrarla. Las patrullas marinas rara vez llegaron a más de 100 a 200 metros de la base antes de ser atacadas. A pesar de los ataques aéreos, el NVA pudo lanzar ataques de mortero en la base, uno el 8 de febreroth mataron a 21 hombres e hirieron a otros 26. El 25 de febreroth, una patrulla perdió 9 muertos, 25 heridos y 19 desaparecidos en acción.

Tanto los marines estadounidenses como el NVA lucharon ferozmente por Khe Sanh. Ambos le dieron gran importancia a la base. Para los estadounidenses, la base tuvo que resistir por muchas razones. El impacto psicológico en los franceses de la caída de Dien Bien Phu, custodiado por paracaidistas de élite y hombres de la Legión Extranjera francesa, fue abrumador. La derrota marcó el fin de Francia como potencia colonial. Khe Sanh también estaba custodiado por tropas de élite, marines estadounidenses, y tanto Westmoreland como Johnson sabían que el público estadounidense no toleraría ni aceptaría la derrota de una nación del Tercer Mundo. La retirada de Khe Sanh estaba fuera de discusión.

El asedio en Khe Sanh duró hasta el 5 de abril.th. Sin embargo, a pesar del 'fin' del asedio, el NVA todavía estaba en la región con 7,000 hombres y la lucha continuó hasta el verano de 1968. El NVA había establecido grandes armas de artillería en Laos, que estaban fuera del alcance de los EE. UU. artillería en Khe Sanh. No era inusual que 100 rondas de artillería cayeran en la base en un día.

La defensa de Khe Sanh fue ayudada por la reapertura de la Ruta 9 en abril. Esto permitió que las fuerzas del ejército de EE. UU. Se desplegaran en Khe Sanh para apoyar a los marines. El viaje a lo largo de la Ruta 9 fue peligroso, pero permitió a los estadounidenses suministrar a Khe Sanh equipos militares más pesados ​​que no podían ser transportados por vía aérea. En la primavera de 1968, el NVA adoptó diferentes tácticas para atacar la base y esto llevó a algunos altos oficiales estadounidenses a considerar abandonar Khe Sanh. Westmoreland estaba furioso porque incluso se discutió el tema. Estaba decidido a que la base no caería ni sería abandonada.

Westmoreland incluso pidió al presidente Johnson que usara armas nucleares tácticas contra el NVA, una llamada que Johnson rechazó. Westmoreland fue reemplazado como comandante de las fuerzas estadounidenses en Vietnam por el general Creighton Abrams y nombrado Jefe de Estado Mayor del Ejército. Tal era la importancia psicológica de defender con éxito a Khe Sanh que Johnson había construido un modelo de la base en la Sala de Situación de la Casa Blanca. Sin embargo, ahora escuchó a los comandantes de la Marina y el Ejército que creían que quedarse en Khe Sanh era más una responsabilidad a largo plazo para los estadounidenses en lugar de permanecer allí. Se tomó la decisión de cerrar Khe Sanh. Este hecho fue ocultado al público de los Estados Unidos por el mayor tiempo posible y cuando se anunció, fue con la menor explicación posible. La razón principal dada fue que la base estaba demasiado expuesta para tener una mayor esperanza de vida militar. Un comandante del ejército de alto rango no identificado con sede en Saigón (Ciudad Ho Chi Minh) llegó a afirmar que “Khe Sanh estaba en el camino; nos estaba atando ".

Khe Sanh fue cerrado oficialmente el 5 de julio. Vietnam del Norte hizo un gran juego con esto. Casi las tres cuartas partes de las transmisiones de radio de Hanoi durante una semana después del 5 de julio se dedicaron a lo que describieron como su victoria. En Estados Unidos, se dio una situación táctica cambiante como la razón del cierre y el cierre de la base nunca se mencionó como una derrota. De hecho, incluso después del 5 de julio, los marines aún operaban alrededor de Khe Sanh y se enfrentaban a la NVA en combate. El gobierno señaló que las abrumadoras fuerzas del NVA no habían logrado hacer lo que se habían propuesto hacer: capturar la base, y que era una decisión del comando de los EE. UU. Abandonar la base en lugar de una decisión que les impuso una actividad exitosa del NVA .

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